Tony Stewart anuncia que 2016 será su temporada de retiro

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Tony Stewart , el tres veces campeón de la NASCAR Sprint Cup y quien ganó por lo menos una carrera desde su debut como novato en 1999 hasta 2013, anunció el miércoles que se retirará como piloto a tiempo completo tras la temporada 2016.

“El año próximo será mi último en la Sprint Cup Series. Esta es una decisión 100 por ciento personal”, dijo Stewart. “Uno sabe cuando llega el momento de hacer algo diferente”.

Stewart, de 44 años, es uno de los pilotos más populares y exitosos de la NASCAR, con tres campeonatos, (2002, 2005, 2011) como piloto y dos como dueño de equipo (2011, 2014), con un total de 48 victorias, con lo que está a la altura de leyendas del deporte como A.J. Foyt y Dale Earnhardt.

El equipo Stewart-Hass Racing anunció que Clint Bowyer reemplazará a Stewart a partir de la temporada 2017.

Además de su racha de victorias en 15 temporadas consecutivas en la NASCAR Sprint Cup, Stewart ganó 11 carreras en la NASCAR XFINITY Series en 94 intentos y dos en la NASCAR Camping World Truck Series en seis, con cinco Top 10s.

Stewart fue campeón de la IndyCar en 1997 – y novato de la Indy 500 en 1996 -, y demostró que podía competir contra los mejores del automovilismo, al lograr cuatro victorias en la serie IROC, en la que ganó el campeonato en 2006 y fue segundo en 2001.

En 1999 completó un memorable doblete durante el fin de semana del Memorial Day al terminar 9no. en la Indy 500 y 4to. en la NASCAR’s Coca-Cola 600 . Fue el primero en ganar los tres campeonatos principales del United States Auto Club — Midget, Sprint y Silver Crown, en la misma temporada.

“Voy a seguir compitiendo”, aclaró Stewart. “No me estoy retirando del automovilismo, solo de la Sprint Cup Series.”

Sin embargo, sus últimas tres temporadas han estado llenas de lesiones y problemas dentro y fuera de la pista.

En 2013 se perdió 15 carreras tras sufrir una fractura en la pierna izquierda en un accidente durante una carrera de sprint cars y el año pasado, mientras todavía se recuperaba de esa lesión, estuvo involucrado en un accidente en otra carrera de esa serie, en el que el piloto Kevin Ward Jr., murió tras ser impactado por el auto de Stewart.

Estuvo ausente durante las siguientes tres carreras de la Sprint Cup y eventualmente fue exonerado de cualquier cargo criminal. Sin embargo, la familia de Ward Jr. lo demandó en la Corte Civil y el caso está todavía en proceso.

Tras regresar a la competencia para la temporada 2014, reconoció que su vida nunca volvería a “ser normal”.

Desde entonces, no ha podido tener el éxito al que había acostumbrado a sus fanáticos y culpó a los nuevos equipos aerodinámicos de la NASCAR – menos fuerza de agarre (downforce) y menos caballos de fuerza -, por los malos resultados, indicando que los nuevos autos no se ajustaban a su estilo y que son “totalmente lo contrario” a lo que había manejado antes.

Actualmente está en el puesto 25 de la Clasficiación de Pilotos de la Sprint Cup, tras una temporada con apenas dos Top 10s al volante del Chevrolet No. 14 de Bass Pro Shops/Mobil 1.

Tras su retiro como piloto de la NASCAR, Stewart dijo que se dedicará a administrar la pista de tierra del Eldora Speedway en Ohio y el equipo de la Sprint Cup, con el que ganó el campeonato con Kevin Harvick , quien está de vuelta en el Chase, junto a Kurt Busch, otro de los cuatro pilotos en su organización.

A pesar de que es uno de los pilotos más populares de la NASCAR, también es una de las personalidades más polarizantes del circuito y no teme expresar sus opiniones sobre sus rivales ya sea con palabras o con hechos sobre la pista. También ha tenido enfrentamientos con la prensa.

Sin embargo, es reconocido como uno de los mejores pilotos por sus éxitos y seguramente será respetado en su nueva etapa dentro del deporte. (HOLLY CAIN/NASCAR.com)

Formado como tecnólogo, mi verdadera pasión son los motores y la velocidad.